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Barbados es sinónimo de playas de ensueño e idilio tropical. Pero es también el único país que visitó George Washington fuera de Estados Unidos, años antes de ser presidente. Además, en la isla se encuentra la primera destilería de ron del Caribe y la casa natal de Rihanna.

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Foto: Guido Piotrkowski

“Occupation?”, pregunta la oficial de migraciones, que no entiende mi letra. “Journalist”, respondo, con mi mejor sonrisa. Y entonces, como quien ha tenido una epifanía, sonríe y dice: “Abogados, médicos, periodistas… ¡no saben escribir!”, mientras se ríe de su propia ironía. Acto seguido, suelta un relajado “Welcome to Barbados”, y estampa el sello en el pasaporte.

POSITIVE VIBRATIONS

No hay paraíso sin mar. Según el Índice de Satisfacción de Destinos 2017 (DSI), que mide la evaluación general de un destino de vacaciones en función de los factores que los viajeros encuentran más atractivos, Barbados obtuvo 8.8 puntos sobre 10, el puntaje más alto entre 144 países. Por supuesto que gran parte del mérito lo tienen sus playas, pero también la importancia que le dan al turismo y la buena energía de su gente.

Las vibras positivas parecen estar dotadas de cierta sobriedad inglesa, tal como se percibe en la puntualidad sajona y un gran espíritu de servicio. En cualquier caso, se nota una vocación auténtica por cuidar del turista, que es el bien más preciado desde que Barbados se abocó a la “industria sin chimeneas”, que supera en ingresos a las telecomunicaciones, la caña de azúcar y el algodón.

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Foto: Guido Piotrkowski

OS BARBUDOS

Adrián, el guía que me acompañará a sol y sombra durante mis días en este país, pasa por el hotel a las siete en punto, la hora pactada para ir a cenar a Oistins, el barrio de pescadores. Emmerson va al volante –que acá está a la derecha– y es quien siempre nos conducirá por esta isla de 431 kilómetros cuadrados –la mitad de la superficie de la ciudad de Nueva York–, ubicada al norte de Venezuela y la más oriental de una ristra de islitas como Santa Lucía, Martinica o Guadalupe, asomadas al océano Atlántico.

El trayecto resulta una buena excusa para una introducción a la historia de esta isla. Me cuentan que proclamó su independencia en 1966, pasando a formar parte del Commonwealth. Si bien tienen elecciones cada cuatro años, en las que se elige al primer ministro, aún mantienen la figura del gobernador general, que representa a la monarquía británica. Su bandera tiene dos bandas verticales azules y una amarilla con un tridente en el medio, que simbolizan la independencia y la influencia marina, respectivamente. Adrián lo interpreta así: “Durante la colonia, Inglaterra tenía un gran poder marítimo y Barbados era muy importante porque era la puerta este del Caribe, el primer lugar al que se llegaba desde Inglaterra, el primer país al que entraban los esclavos. Era un punto de trasbordo donde pasaba información y riqueza”.

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Foto: Guido Piotrkowski

Por eso, según Adrián, los “mejores” esclavos, que en su mayoría provenían de Ghana y Benín, se quedaban aquí, mientras que los “problemáticos” seguían hacia otras islas, como Jamaica. Eso explicaría lo calmos que son en relación con sus vecinos.

Por su parte, los portugueses fueron quienes se acercaron por primera vez, en 1536, aunque desistieron de ocuparla porque creyeron que no había agua suficiente. Eso sí, le dejaron el nombre: el explorador luso Pedro Campos le puso Os Barbudos por la gran cantidad de higueras de las que cuelga un follaje a manera de largas barbas. Los colonos ingleses llegarían en 1627 y nunca más la soltarían. Hoy, su población de casi 300 mil habitantes está conformada, en más de un no- venta por ciento, por personas de ascendencia africana.

TURQUESA Y DORADA

Barbados es sinónimo de lo que el Caribe siempre tiene para ofrecer: playas de ensueño. Hacia el este, rompen las olas atlánticas, tornando a esta porción de la isla en un sitio favorito de surfers, con la playa Bathsheba a la cabeza. Para llegar desde Bridgetown, la capital, hay que atravesar la isla de un extremo al otro por una ruta serena que discurre en esta planicie continua, cuyo pico más alto llega a los trescientos metros de altura.

Se toma un camino con pequeños pueblitos distribuidos en once parroquias o provincias. En el camino se ven plantaciones de caña y boñato, la entrada a una antigua estancia azucarera y unos pocos grupos de la oveja local, una especie criolla que parece un chivo, tiene lana marrón y es carne que se exporta.

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Foto: Guido Piotrkowski

Bathsheba es una playa rocosa donde el mar tira, por eso nadie se mete. Pero las altas olas la convierten en sede de competencias internacionales de surf.

Volviendo a Bridgetown, Accra y Carlisle son las playas más concurridas. El agua es turquesa, de verdad turquesa, sobre todo en un día de mucho sol. Pero también el agua puede ser dorada, como en este atardecer donde los pequeños chapotean, los grandes juegan pelota y un hombre solitario hace jueguito en la orilla.

RIHANNA Y RON

Hay dos hitos casi desconocidos de los que Barbados puede jactarse, más allá de sus playas celestiales y su hija pródiga, Rihanna, nacida y criada al calor de las calles de Bridgetown.

Una es que aquí está la primera destilería de ron del mundo: Mount Gay. Cuando llegamos, nos recibe Tina, quien además de hacer de la visita un stand up, parece informar muy bien. Y digo “parece” porque el inglés nativo, con altas dosis del acento bajan, el dialecto de la isla, se torna difícil de entender para un hispanoparlante.

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Foto: Guido Piotrkowski

“Bienvenidos, los voy a guiar en esta experiencia intoxica- dora pero informativa, que comienza en 1703”, ironiza Tina dentro de una sala-museo con paneles informativos y elementos históricos usados para la elaboración del ron. La visita es ágil y dura poco más de media hora. Hacia el final llega el momento más esperado: la degustación. Tina se toma su tiempo para explicar cada una de las cinco variedades del ron que estamos a punto de probar en el mismísimo sitio donde comenzó la historia que llevó a la caña de azúcar a la categoría de elixir mundial

UN TAL GEORGE

La otra historia: Barbados es el único país que visitó George Washington fuera de los Estados Unidos. Quien sería el primer presidente del país del Norte, entre 1789 y 1797, llegó a la isla caribeña en 1752 cuando tenía 19 años y ninguna motivación política. Viajó acompañando a su hermano, que tenía tuberculosis, porque se creía que el clima y las hierbas de la isla podrían curarlo, aunque moriría meses después en su hogar de Virginia.

El caserón colonial donde vivieron está emplazado en Garrison, que en aquellos tiempos era una zona rural, y años después se convertiría en la fortaleza más importante de la isla. En 2011, su arquitectura fue fundamental para su declaración como Patrimonio Cultural por la Unesco.

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Foto: Guido Piotrkowski

Hoy es una pista de turf donde flamea bien alto la bandera de la nación barbuda; la casa está pintada de amarillo y tiene dos plantas, donde se recrean las habitaciones de los hermanos Washington con una serie de objetos que no son los originales pues, como dice el guía, no se guardaron porque en aquel tiempo nadie imaginaba que aquel joven se convertiría en presidente.

En Barbados, a Washington le agarró una viruela que casi resulta mortal y que, años después, durante la Guerra de Secesión, le serviría para estar inmunizado, cuando muchos soldados murieron en el frente por esta enfermedad.

De algún modo, la tierra del ron determinó los sucesos que en los últimos doscientos años signaron la historia de la humanidad.

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Foto: Guido Piotrkowski

HOSPEDAJE

RESTAURANTES

EXCURSIONES

Nadar con tortugas.

Un paseo en catamarán es la gran alternativa a la hora de ver algunas de las playas más alejadas del centro, como Sandy Lane, donde está el hotel de cinco diamantes en el que se casó Tiger Woods. El paseo incluye tragos y un almuerzo buffet con pescado y pollo, sazonados con salsa de curry y cajún, el condimento típico local. El highlight es nadar con tortugas marinas. tiamicatamarancruises.com

Las Cuevas de Harrison

Hay estalactitas, geoformas y vertientes de aguas naturales que fueron redescubiertas en los años 70. En el corazón de la isla, hay dos formas de explorarla: un recorrido de una hora a bordo de un trenecito, o a pie, que emula en parte el camino de sus descubridores, el danés Ole Sorensen y los locales Tony Mason y Allison Thornhill. harrisonscave.com

BARBADOS, UNA ISLA, MUCHOS EVENTOS.

Carnaval

En julio, es el carnaval, el Crop Over, que en la versión local es en realidad el festival del fin de la co- secha de la caña. Tiene su punto cumbre el día del Gran Kadooment, el gran desfile por las calles de Bridgetown. Antes, son seis semanas de pura fiesta, llenas de eventos sociales y festejos alusivos a la gran celebración de Barbados. Rihanna suele venir a la isla para salir de rumba durante el festival.

Oistins Fish Festival

Es un evento en el distrito de los pescadores que realza la cultura de la pesca, con toneladas de pescado para degustar todos los años durante la semana de Pascua. oistinsfestival.org

Hole Town Festival

Es una celebración tradicional callejera de música y danzas folclóricas que se celebra en febrero. holetownfestivalbarbados.org

UNA ISLA MUSICAL

Hay tres festivales internacionales de música. Los amantes del jazz cuentan con el Barbados Jazz Excursion, en octubre. A quienes les interese la música caribeña, el Naniki Barbados Music Festival es en enero. Los seguidores de la música en las iglesias tienen su Gospelfest en mayo; y para los cultores de un ritmo infaltable en el Caribe, no puede faltar en estas tierras el Barbados Reggae Festival. visitbarbados.org

Texto y fotos por Guido Piotrkowski